Linné – Classer la nature

Collectif – Linné. Classer la nature, Pour la Science, Les Génies de la science – N° 26 février –mai 2006. (lecture, août 2006).

Pour résumé ce numéro hors série de Pour la Science, quoi de mieux que son éditorial.

Nomen est numen (nommer c’est connaître).

Que signifie cette affirmation ? Donner un nom d’oiseau à un volatile suffit-il à le connaître ? À quelle réalité renvoie un nom d’espèce ? Le bota­niste suédois Linné se pose ces questions lors­qu’il invente sa classification binomiale des êtres vivants : un nom pour le genre, un nom pour l’es­pèce (voir Linné, Classer la nature, page 32). Mais que désigne l’espèce ? Des contemporains de Linné lui refusèrent toute réalité, observant une trop grande variabilité au sein de la même espèce. Selon Linné, la classification reflète la structure de la Création. Boniments, répondent d’autres, dont notre illustre Buffon (voir Buffon, savant ency­clopédique, page 10) : cette classification ne recouvre aucune réalité, elle est aussi arbitraire qu’une classification par ordre alphabétique.

Les débats sur l’espèce rappellent celui qui opposa, durant le Moyen Âge, réalistes et nomi­nalistes au sujet des universaux. Aristote avait introduit ces universaux dans ses syllogismes: Tous les hommes sont mortels, Socrate est un homme, donc Socrate est mortel. À quelle réalité renvoient les désignations de catégories univer­selles, comme « l’homme » ? Un mot unique peut­-il désigner plusieurs individus ? Selon les réalistes (dont Boèce et Jean Duns Scot), les universaux existent : ils sont les archétypes des êtres créés selon la volonté divine, hommes, animaux, plantes. Selon les nominalistes (comme Guillaume d’Ock­ham et Jean Buridan), les  « universaux » ne sont que des noms, ou des signes; seuls existent des êtres singuliers. Bucéphale, le cheval d’Alexandre le Grand, a existé : on l’a vu et touché, mais le « che­val », qui désigne à la fois Bucéphale et tous les autres chevaux passés, présents et futurs, est une abstraction. Le mot « cheval » sous-tend un acte mental consistant à ne retenir qu’une partie des caractéristiques communes aux chevaux et à négliger un grand nombre de singularités qui font l’individu Bucéphale. « Cheval » ne désigne aucun être particulier.   .

Diversité et réalité de l’espèce, variabilité, conti­nuités et discontinuités de la nature, ces interro­gations linnéennes ont fondé la biologie moderne. Le fixiste Linné a ouvert, par des dénominations qu’il pensait intangibles, le chemin de l’évolution. Et le plus étonnant est que la nomenclature de Linné est toujours en usage.

Aristote, qui proposa le premier de classer les animaux selon les fonc­tions de leurs parties (pou­mons, mains…), dénombrait 500 espèces. La tâche de Linné était énorme : il esti­mait le nombre d’espèces à 67.000, mais ce chiffre ne décourageait pas cet ogre naturaliste. Aujourd’hui les naturalistes évaluent ce nombre à 10 millions.

Le progrès scientifique nous place devant un para­doxe : nous connaissons un nombre croissant d’es­pèces vivantes, mais ce nombre est en diminution. Nous assistons à une extinction en masse, dont nos activités sont en partie responsables (voir le Point de vue sur la biodiversité, page 7). Pour freiner la diminution de la biodiversité, des scientifiques militent pour la préservation de zones naturelles. Planté sur l’île de Tasmanie par des explorateurs fran­çais au siècle de Linné, un potager est devenu un emblème de cette lutte (voir Un potager du bout du monde, page 18). Le siècle des Lumières nous éclaire encore. (Bénédicte Leclercq)

Publicités
Catégories : Notes de lecture | Étiquettes : | Poster un commentaire

Navigation des articles

Laisser un commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion / Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion / Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion / Changer )

Photo Google+

Vous commentez à l'aide de votre compte Google+. Déconnexion / Changer )

Connexion à %s

Propulsé par WordPress.com.

%d blogueurs aiment cette page :